Con aparatos de medición basados en tomografía de impedancia eléctrica ahora es posible obtener en tiempo real imágenes tridimensionales en el interior de tuberías y tanques utilizados en la industria de procesos. Las plantas de concentración de la industria minera constituyen una importante área de aplicación para esta tecnología, a cuya vanguardia se encuentra la empresa finlandesa Numcore Oy.

La técnica proporciona posibilidades completamente nuevas para gestionar el proceso de flotación que es una parte importante en el proceso de concentración de minerales. Dicho brevemente, la flotación se basa simplemente en que a la mezcla de mineral a concentrar, agua y productos químicos se añaden por soplado burbujas de aire a las que se adhieren los minerales. Las burbujas suben a la superficie con una espuma rica en minerales que se recoge para procesamiento ulterior.

“Los problemas surgen si la espuma no es capaz de soportar la carga de partículas minerales adheridas a ella, o si la actividad se altera por alguna otra causa. Entonces el lecho de espuma desaparecerá y la nueva puesta en marcha del proceso tomará tiempo valioso,” señala Jukka Hakola, director de ventas de Numcore.

Los dispositivos de medición de la empresa permiten examinar el tamaño de las burbujas y la cantidad de materia sólida que hay en el lecho de espuma por medio de variaciones en la conductividad eléctrica.

De haber cambios en la cantidad de materia sólida, si hay alteración en el tamaño de las burbujas, y si debajo de la espuma comienza a acumularse materia sólida, esto conduce al endurecimiento o al colapso de la espuma. Cuando estas situaciones se advierten con anticipación, es posible remediarlas cambiando ciertos parámetros de operación.

La tecnología en tiempo real es una palabra clave para que el sistema proporcione continuamente al operador datos objetivos y actualizados de qué sucede en las celdas de flotación: por ejemplo, en qué lugar están los minerales y dónde se encuentra el borde inferior del lecho de espuma.

“Dado que en el pasado no se podía ver el interior de los tanques, el ajuste del proceso de concentración se basaba principalmente en los conocimientos y experiencia anteriores. Ahora que el operador ve el proceso desde el interior, le es posible mantener todo el tiempo una composición óptima de la mezcla,” añade Hakola.

La empresa Numcore Oy está desarrollando una nueva generación de instrumentos de medición basados en la formación de imágenes tridimensionales por tomografía de impedancia eléctrica, como también cálculos esenciales e informes de los resultados, todos ellos imprescindibles para el funcionamiento de los dispositivos. Los productos de la empresa son adecuados para solucionar problemas y mejorar la eficiencia de los procesos de las industrias del papel, de la minería, de procesos químicos y de productos alimentarios.

Otras aplicaciones dignas de mención son los análisis y la verificación de diferencias en diversas mezclas. La información generada por los detectores puede utilizarse para verificar y al mismo tiempo comprobar que una mezcla sea perfecta. Todo esto ayuda a reducir el tiempo de mezcla, a ahorrar energía y a disminuir el uso de productos químicos.

Con el objetivo de un rápido desarrollo de actividades comerciales y de expansión en los mercados internacionales, la empresa se encuentra ya en la segunda fase de financiación del programa de crecimiento e internacionalización organizado por Tekes, el Centro de Desarrollo de Tecnologías e Innovaciones de Finlandia. La empresa fue recientemente galardonada con el premio francés “Trofeo de la Innovación ATIP 2010” por ser la compañía más innovadora en el campo de la tecnología para la fabricación de papel.
http://www.numcore.com

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